Ruimtevaart en Technologie

we houden je op de hoogte

Joan Higginbotham een bijzondere vrouw

Tijdens haar negenjarige loopbaan als ingenieur bij NASA’s Kennedy Space Center heeft Joan Higginbotham al bij 53 spaceshuttle missies geassisteerd, een zeer bijzondere prestatie. Maar als zij naar het Kennedy Space Center terugkeert voor de lancering van de Discovery op missie STS-116 zal zij op een wel heel bijzondere manier assisteren; Joan Higginbotham wordt namelijk één van de zeven astronauten die aan missie STS-116 zullen deelnemen op haar eerste spaceshuttle vlucht. De in Chicago geboren Joan Higginbotham had een hele andere carričre gepland en had ze nooit gedacht om in de ruimtevaart industrie terecht te komen. ‘Dat ik een astronaut zou worden zat helemaal niet in mijn carričre planning’, zegt zei, ‘Ik had gepland een diploma in elektrotechniek te halen en wilde voor IBM werken.’ Maar door een stop in het inhuren van technici bij de computer gigant en een aanbieding van de NASA veranderende dit alles. Twee weken na haar afstuderen aan de Southern Illinois University in 1987, kwam Higginbotham in Florida aan om aan haar carričre bij het ruimtevaart centrum te beginnen als technisch ingenieur voor de lading. In de loop der jaren veranderde zij regelmatig van functie in het spaceshuttle programma en werkte zij zelfs in de lanceerruimte, het zenuwcentrum vanwaar de spaceshuttle gelanceerd wordt. In de eerste jaren op het Kennedy Space Center heeft Higginbotham haar diploma gehaald in constructie management bij het nabij gelegen Institute of Technology. Daarna, op aandringen van één van haar bazen, sloot zij zich in 1994 aan bij het Astronauten Corps. Toen zij de eerste keer niet aangenomen werd ging ze terug naar het Institute of Technology en haalde zij haar Master Degree in ruimtevaart systemen en bleef ze fulltime werken voor het ruimtevaart centrum. ‘Het was moeilijk. Ik werd twee jaar terug gezet. Ik haalde mijn Master Degree. Maar ik wist wat ik moest doen,’ zei Higginbotham, ‘Ik werkte voornamelijk nachtdiensten zodat ik overdag’s naar school kon om mijn tweede Master Degree te halen. En het wierp vruchten af.’ Die vruchten kwamen toen zei zich voor de twee keer aanmeldde en als astronaut aangenomen werd. Haar harde werk werd beloond en ging zei naar Houston als onderdeel van de astronauten training in 1996. Sinds die tijd bestaan haar werkzaamheden voornamelijk uit verschillende afdelingen van het spaceshuttle en Internationaal ruimtevaart programma. Na haar training voor missie STS-117 werd ze onverwachts ingedeeld bij het STS-116 team waar ze de robotarm van het ruimtestation zal gaan bedienen. ‘Mijn taak is hoofdzakelijk het bedienen van de robotarm op het ruimtestation samen met Suni Williams.Ik ben ook verantwoordelijk voor de lading en de overdracht daarvan. Daarnaast heb ik de leiding over het loskoppelen van enkele kleine satellieten die vanaf het ruimtestation in een baan om de Aarde gebracht zullen worden’, zegt Joan Higginbotham. ‘Het bedienen van de robotarm is vrij moeilijk. We hebben maar weinig speling tussen de arm en de verschillende modules’, zegt zij. Als we de P5 koppeling in positie brengen komen we tot op een paar centimeter van het ruimtestation en dat is nog nooit gedaan. Je wilt altijd enkele decimeters van het ruimtestation blijven. Tussen enkele decimeters en enkele centimeters zit een groot verschil!’ Maar ondanks dat de missie zeer complex is ziet ze het toch als een uitdaging de astronauten meer ervaring te laten opdoen voor latere geplande missies van de NASA. ‘Als we weer terug naar de maan en naar Mars gaan, denk ik dat die missies minder complex zijn dan de missie die we nu gaan doen, daarom is het belangrijk voor ons om de technieken eigen te maken zodat we verder kunnen gaan met verkennen.’ Ondanks het feit dat zij weer op het Kennedy Space Center terug is, waar zij deelnam aan de voorbereidingen voor de lanceringen van de spaceshuttle, zal het ditmaal anders zijn. Als de hoofdmotoren ontsteken, de vastbrandstof boosters brullen en de spaceshuttle Discovery van het lanceerplatform brult zal Joan Higginbotham in de riemen van de stoel in het midden van de shuttle meereizen voor de rit van haar leven. ‘Persoonlijk vind ik dat ik een unieke kans krijg om op deze manier mijn land te dienen,’ sprak zij, ‘en voel ik mij zeer vereert en gezegend dat ik deze kans heb gekregen.’ [ Bron: NASA ] INTERACTIEF (Flash): ♦ Interactieve Astronout Kamer (NASA)

Leave a Reply