Ruimtevaart en Technologie

We houden je op de /-^-\ hoogte

NASA’s Marsrover Opportunity op een lange reis

NASA’s Marsrover Opportunity is op weg gestuurd naar een volgend doel, een krater twintigmaal groter dan de krater waar het twee jaar geleden begonnen met onderzoeken. Om de volgende krater te onderzoeken moet de Opportunity ruim 11 kilometer rijden, dat is evenveel als de robot heeft afgelegd sinds het in 2004 toen het landde bij de Victoria krater. De marsrobot heeft de krater afgelopen maand verlaten. ‘Er bestaat een kans dat we het doel mogelijk nooit bereiken maar het is voor de wetenschap de beste beslissing,’ zegt Steve Squyres van de Cornell University, hoofdonderzoeker voor de wetenschappelijke instrumenten aanboord de Opportunity en haar tweelingzuster de Spirit. ‘Deze krater is aanzienlijk groter in vergelijking met wat we tot nu toe hebben gezien.’ Eenmaal aangekomen zal de rover een blik werpen over de ruim 21 kilometer in diameter brede krater die veel dieper en rotsachtige is dan de Victoria krater. ‘Ik zou graag over de rand van de krater willen kijken,’ zegt Squyres, ‘maar ook al is er een kans dat we de krater nooit zullen bereiken, als we zuidwaarts treken komen we steeds jongere lagen van rotsen op Mars bodem tegen. Ook zijn er grote krater in het zuiden en komt de rover enkele kasseien tegen die we nader willen onderzoeken. Enkele van deze kasseien komen uit dieper lagen van de Mars bodem dan de Opportunity ooit zal tegenkomen en verwachten we meer kasseien tegen te komen richting het zuiden. De Opportunity zal er wel de vaart in moeten zetten om daar te komen. Het roverteam verwacht dat de Opportunity ongeveer 100 meter per dag zal afleggen. Zelfs op deze snelheid zal het twee jaar kosten om bij de krater te komen. ‘Het is een moeilijker en ruiger doel dan we ooit gepland hebben,’ zegt John Callas, projectmanager voor beide Mars rovers op NASA’s Jet Propulsion Laboratory in Pasadena. ‘Het is ongelofelijk spannend. Dit is de nieuwe wetenschap. Het is een volgende grote uitdaging voor de robot verkenners.’ De Opportunity is, net als haar zusje de Spirit, al lang over de verwachtte levensverwachting op Mars heen, en zal misschien niet lang genoeg blijven functioneren om de krater te bereiken. Maar er zijn twee nieuwe hulpmiddelen beschikbaar die tijdens de rit naar de Victoria krater in 2005 en 2006 nog niet beschikbaar waren en zullen deze de rover op haar reis helpen. Één van die nieuw hulpmiddelen zijn de foto’s van Mars vanuit de ruimte gemaakt die details tonen die kleiner zijn dan de robot zelf, gemaakt met de High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) camera aanboord de Mars Reconnaissance Orbiter die in 2006 bij de Rode Planeet aankwam. ‘Met de HiRISE kunnen we de route op eventuele gevaren verkennen,’ zegt Callas. ‘Het is een goed voorbeeld hoe verschillende onderdelen van NASA’s Mars verkenning programma elkaar aanvullen.’ Een ander voordeel komt van de nieuwe software die in 2006 naar de Opportunity en Spirit is geupload die de beide marsrovers meer zelfstandiger maakt en ze gevaarlijke zandduinen en andere gevaren kunnen ontwijken. Tijdens het eerste jaar op Mars heeft de Opportunity bewijzen gevonden dat er een gebied is dat ver in het verleden water op de oppervlakte heeft gehad. De verkenningsmissie heeft een schat aan informatie opgeleverd over de veranderingen aan Mars in de loop der tijd. Door het bestuderen van rotsen boven en onder de laag die al onderzocht is kan men de tijdzone nog verder uitbreiden. Meer foto’s en info van de Spirit and Opportunity kun je vinden op (NASA/Eng) Opportunity & Spirit Homepage

Geef een antwoord